Hal Fischer, 18th near Castro Street as part of Manifesta 13 - Les Parallèles du Sud, 01.09 - 02.10. 2020


1 > Self Portrait, 1978 © the artist, Courtesy of the artist and Project Native Informant, London.
2 to 5 > 18th near Castro Street, Exhibition views, furiosa, Monaco, © DR, 2020




︎ Dossier de presse
Hal Fischer s’installe à San Francisco en 1975  - The City by the Bay est alors de plus en plus reconnue comme capitale emblématique de la culture gay (le terme LGBT n’existe pas encore). L’histoire militante de la ville est antérieure aux émeutes de Stonewall et à la création du mouvement moderne des droits des homosexuels. Figure emblématique de la photographie conceptuelle de la côte ouest américaine, Hal Fischer publie lors de la seconde moitié des années 1970 de nombreuses critiques dans Artweek, Artforum et Afterimage constituant un témoignage influent de l’esprit émancipateur et de l’effervescence intellectuelle de la scène californienne. Influencé par l'approche critique de Lew Thomas (chef de file du mouvement informel Photography and Language) et Donna-Lee Phillips, il poursuit l'investigation d'un nouveau langage basé sur l’équivalence du texte et de l’image en s’inspirant des principes du structuralisme énoncés par Claude Lévi-Strauss. Il sera également influencé par Against Interpretation de Susan Sontag (1966), The Structure of Art de Jack Burnham (1971), For a New Novel: Essays on Fiction (1965) d’Alain Robbe-Grillet ainsi que par la French Theory introduite aux États-Unis dans les années 1970. (1) Sur une période de trois ans, l’artiste initie un ensemble d’œuvres conciliant approche conceptuelle de l’image et du texte, et exploration personnelle de la vie urbaine à San Francisco.

En 1977, il présente lors de sa première exposition personnelle vingt-quatre photographies qui seront publiées par NFS Press (fondé par Lew Thomas et Donna-Lee Phillips) sous forme d'un livre d'artiste intitulé Gay Semiotics: A Photographic Study of Visual Coding Among Homosexual Men. Largement diffusé dans la communauté gay et le milieu de l'art, la série proposant un lexique d’attraction inspiré des expériences personnelles de l’artiste dans les quartiers de Castro et de Haight-Ashbury sera rapidement reconnue comme l’une des premières œuvres conceptuelles associant structuralisme et photographie. (2) De ce fait, Hal Fischer procède à la déconstruction de la photographie comme système de représentation appliqué aux stéréotypes d'identification, de visibilisation et/ou d’invisibilisation d'une communauté. Parmi les plus commentées, la série comprenant la sous-série Fétiches inventoriant certaines pratiques gay BDSM, Gay Semiotics: A Photographic Study of Visual Coding Among Homosexual Men, précède les premières réflexions de l'anthropologue américaine Gayle Rubin sur l'ethnogenèse de la sous-culture cuir à San Francisco et constitue à ce titre une contribution moins académique au domaine de recherche des Gay Studies. (3)

À travers 18th near Castro St. x 24 (1978), l'artiste poursuit son analyse de l'image avec l'introduction d'une nouvelle méthode d'enregistrement. Considérée comme une œuvre performative (a durational performance piece), la série se compose de vingt-quatre images d’un arrêt de bus situé à l’intersection de la 18th Street et de Castro Street prises toutes les heures sur une période de vingt-quatre heures à partir d’un point de vue fixe. Par la même, Hal Fischer subvertit l'illusion de l'objectivité photographique en associant les images à un texte objectif, théorique, autobiographique dont la dimension performative est celle d'un jeune homme aux revendications troublées par un rituel de séduction souligné par sa dépendance à l‘appareil photographique comme objet médiateur. Initiée sous forme d’installation murale en plusieurs parties, la série est publiée en tant que livre d’artiste par NFS Press en 1979, et sera ensuite présentée à l’occasion de Photographs and Words au San Francisco Museum of Modern Art, San Francisco en 1981 (aux côtés de Lutz Bacher, Peter D’Agostino, Lew Thomas et Donna-Lee Phillips) pour finalement être rééditée comme un ensemble de vingt-quatre tirages en 2019. (4) Donnant son titre à cette exposition organisée dans le cadre de Manifesta 13, la série inédite en France marque également la première présentation de l’œuvre d’Hal Fischer depuis Photography in California, 1945-1980, organisée au Centre Pompidou en 1984.


Hal Fischer (né en 1950, Kansas City) vit et travaille à San Francisco depuis 1975. Il débute sa carrière comme artiste et devient rapidement critique d’art. Il est membre fondateur de San Francisco Camerawork - l'un des plus anciens artist-run-spaces dédiés à la photographie aux États-Unis. Ses œuvres font partie de prestigieuses collections : Museum of Modern Art - New York, San Francisco Museum of Modern Art - San Francisco, Fotomuseum Winterthur - Winterthur, Los Angeles County Museum of Art - Los Angeles et J. Paul Getty Museum - Los Angeles. Parmi ses expositions récentes, notons : Hal Fischer, Gay Semiotics and other major works (Gallery of Modern Art, Glasgow), Thought Pieces: 1970s Photographs by Lew Thomas, Donna-Lee Phillips and Hal Fischer (San Francisco Museum of Modern Art, San Francisco) et Masculinities: Liberation Through Photography (Barbican Center, London, et Martin-Gropius-Bau, Berlin).

1- Hal Fischer en conversation avec Glyn Davis, organisé dans le cadre de l’exposition Hal Fischer Gay Semiotics and other work, GoMA, Gallery of Modern Art, November 2019 – Mai 2020.
2- Texte introductif à la série Gay Semiotics: A Photographic Study of Visual Coding Among Homosexual Men (1977) publié sur le site personnel de l’artiste.

3- Gayle Rubin est universitaire activiste fondatrice de Samois : la première organisation BDSM lesbienne de San Francisco. Elle mène des recherches sur la culture cuir depuis la fin des années 1970 procédant à l’examen d’une pratique non pas du point de vue d’une entité clinique ou d’une catégorie de psychologie individuelle mais plutôt comme une communauté sociale avec une histoire, un territoire, une structure institutionnelle et des modes de communication. Dans un entretien avec Judith Butler, elle fait mention de ces recherches ayant largement contribuée à son installation à San Francisco en 1978. Sexual Traffic, Entretien entre Gayle Rubin et Judith Butler, Differences: A Journal of Feminist Cultural Studies, 1994.

4- Photographs and Words, 24 Juillet - 30 Août 1981, co-curaté par Lew Thomas et Van Deren Coke, San Francisco Museum of Art, San Francisco, Archives San Francisco Museum of Art, San Francisco, USA.

Arlène Berceliot Courtin, Août 2020


︎ Presskit

In 1975, the year Hal Fischer moved to San Francisco, the City by the Bay was gaining recognition as the iconic capital of gay culture (the term LGBT had yet to be created). San Francisco’s activist gay history predated the Stonewall riots and the subsequent establishment of the modern gay-rights movement.  Fischer would come to be recognized as an emblematic figure of West Coast conceptual photography, and through the reviews he wrote throughout the second half of the 1970s for Artweek, Artforum, and Afterimage, an influential advocate for the emancipatory spirit and intellectual excitement in California at that time. Influenced by the critical approach of Lew Thomas, the titular leader of an informal photography and language movement in San Francisco, and his photographer colleague Donna-Lee Phillips, Fischer pursued the investigation of a new language based in an equivalence of text and image.  Fischer drew inspiration from the principles of structuralism stated by Claude Lévi-Strauss and was also influenced by French theory introduced into the U.S. through such sources as Susan Sontag’s Against Interpretation (1966), Jack Burnham’s The Structure of Art (1971), and Alain Robbe-Grillet’s For A New Novel: Essays on Fiction (1965). (1) Over a three-year period, Fischer created a unique body of work that blended a conceptually-based image and text approach with a personal exploration of urban life.

In 1977 Fischer had his first one-person exhibition in San Francisco: 24 photographs that would, in 1978, be published by NFS Press (founded by Lew Thomas and Donna-Lee Phillips) as an artist’s book titled Gay Semiotics: A Photographic Study of Visual Coding Among Homosexual Men. The book received wide circulation in both the art world and gay community.  Gay Semiotics offers a lexicon of attraction inspired by the artist’s personal experiences in the Castro and Haight-Ashbury neighborhoods, and would come to be recognized as one of the first conceptual works to combine aspects of structuralist theory with photography. (2) Widely commented on, Gay Semiotics, which includes a sub-series on fetishes that selectively inventory gay BDSM practices, appeared shortly before the first reflections of the American anthropologist Gayle Rubin on the ethnogenesis of the leather subculture in San Francisco. (3) As such, Gay Semiotics constitutes a less academic contribution to the field of Gay studies.

Through 18th near Castro St. x 24 (1978), the artist continues his analysis of the image with the introduction of a new recording method—taking pictures every hour over a twenty-four hours period from a fixed vantage point.  The subject is a bus stop bench on 18th street not far from the corner of 18th street and Castro—the heart of the Castro district. By pairing each photograph with an equivalent text that is observational, autobiographical, and even occasionally theoretical, Fischer documents the rythm of the neighborhood in what is actually a durational performance piece. Fischer subverts the illusion of photographic objectivity by pairing the images with a text whose autobiographical dimension is that of a young gay man whose life is informed by a ritual of seduction and a desire and his reliance on the camera as a mediating object. First exhibited as a multi-part wall piece in 1978, the following year it was published as an artist’s book by NFS Press. It was later exhibited in Photographs and Words (San Francisco Museum of Modern Art, 1981). Lutz Bacher, Peter D'Agostino, Lew Thomas, and Donna-Lee Phillips were among the artists featured in the exhibition. (4) In 2019 18th near Castro St. x 24 was re-issued as a set of 24 prints. Giving its title to this exhibition organized as part of Manifesta 13, the series presented for the first time in France, also marks the presentation of Hal Fischer's work since Photography in California, 1945-1980, organized at the Centre Pompidou in 1984.


Hal Fischer (b.1950, Kansas City) has lived and worked in San Francisco since January 1975. He began his career as an artist but not long after his arrival began writing art reviews.  He was a founding member of the nonprofit San Francisco Camerawork, now one of the oldest artist-run photography spaces in the United States.  Fischer’s work can be found in such prestigious collections as The Museum of Modern Art, New York, San Francisco Museum of Modern Art, San Francisco, Fotomuseum Winterthur, Winterthur, Los Angeles County Museum of Art, Los Angeles, and The J. Paul Getty Museum, Los Angeles.  Recent exhibitions include Hal Fischer, Gay Semiotics and other major works (Gallery of Modern Art, Glasgow), Thought Pieces: 1970s Photographs by Lew Thomas, Donna-Lee Phillips and Hal Fischer (San Francisco Museum of Modern Art, San Francisco) and Masculinities: Liberation Through Photography (Barbican Center, London, and Martin-Gropius-Bau, Berlin). 


1- Hal Fischer, in conversation with Glyn Davis, organized as part of the Hal Fischer, Gay Semiotics and other major works exhibition, GoMA, Gallery of Modern Art, November 2019 - May 2020.

2- Opening text to the series Gay Semiotics: A Photographic Study of Visual Coding Among Homosexual Men (1977) published on the artist's website.

3- Gayle Rubin is an academic, activist, and founder of Samois: San Francisco's first lesbian BDSM organisation. She has been studying leather culture since the late 1970s, examining a practice not from the angle of a clinical entity or an individual psychology category but rather as a social community with a history, a territory, an institutional structure, and modes of communication. In an interview with Judith Butler, she mentions this research, which largely contributed to her move to San Francisco in 1978. Sexual Traffic, Interview between Gayle Rubin and Judith Butler, Differences: A Journal of Feminist Cultural Studies, 1994.

4- Photographs and Words, 24th July - 30th August 1981, co-curated by Lew Thomas and Van Deren Coke, San Francisco Museum of Art, San Francisco, Archives San Francisco Museum of Art, San Francisco, USA.


Arlène Berceliot Courtin, August 2020